Duke EllingtonEt av de virkelig lysende navnene i jazzens historie er den legendariske pianisten og orkesterlederen Duke Ellington som også har satt dype spor etter seg som komponist og arrangør.

Hans bakgrunn er noe utenom det vanlige. For i motsetning til mange andre svarte musikere innen jazzverden kom han fra en vel etablert overklassefamilie som nok hadde helt andre forventninger til unge Edward Kennedy Ellington som ble født 29. april 1899 i Washington D.C. Men som alle andre barn fra pene familier skulle han naturligvis lære å spille piano. Noe han visstnok bare skal ha vist middels interesse for som for mange andre ungdommer var sport og spenning mer lokkende enn musikk. Men talentet var der og han innså snart at det var musikken han ville leve av. At det også var mulig fikk han erfare raskt, for han ble snart en ettertraktet pianist på klubber og kafeer.

En raskt tiltagende suksess

I 1923 ble han leder for sitt første orkester, The Washingtonians. Både han og orkesteret vant manges interesse og spillejobbene ble mange og eksklusive. Det virkelig store gjennombruddet kom etter ti års iherdig arbeide. I 1927 ble nemlig orkesteret engasjert på The Cotton Club i Harlem, New York. Et engasjement midt i smørøyet som raskt ledet til både radioopptredener og plateinnspillinger.

Deretter gikk det fort. Duke Ellingtons orkester ble verdenskjent på trettitallet og reiste verden rundt på turneer i nesten 40 år. Til Norge kom han flere ganger og er man passe patriotisk kan man nok kalle ham en norgesvenn. Første gangen han var her var allerede i 1939. Da opptrådt han på Colosseum kino i Oslo. I 1958 var han tilbake og gjorde storsuksess. Neste besøk var en nærmest legendarisk konsert i Njårdhallen I Oslo i 1967 og hans siste Oslo-konsert ble spilte på et utsolgt Chateau Neuf den 8. november 1971, tre år før hans død i 1974.